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创办独角兽的血泪深坑,这个硅谷创业者用了八年时间来填

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转载 2019-09-22 09:39:33

本文来自微信公众号:投中网(ID:China-Venture),编译:曹玮钰,来源:Medium,头图来自视觉中国

本文的作者Sahil Lavingia,是一位颇为传奇的人物——十几岁时被Pinterest创始人拉去创业,从学校退了学,成为Pinterest的二号员工;19岁单飞,独自创办了Gumroad,仅用4天就拿到了天使轮融资,几个月后斩获810万美元融资。

和许多创业者一样,他也曾立志要创办一家独角兽企业,但即使是天才少年,创业这条路也走得坎坷。

创业八年后,他撰文分享了这些年的经历和感悟。原文发布于Medium,达到千万级阅读量,在读者中引起了很大反响。

以下是全文。

我曾是Pinterest的二号员工。

2011年,我放弃了所有期权,离开了Pinterest,投身到我认定会是我一生的事业之中——我创办了Gumroad。

(Gumroad是一家面向内容创作者的电商平台,主要客户是设计师、摄影师、画家等创作者,他们可以通过Gumroad直接向顾客出售原创内容,比如设计作品、摄影作品、绘画、课程等,Gumroad从中抽取佣金实现营收。)

我曾以为,Gumroad会成为一家拥有数百名员工的独角兽企业,之后会IPO上市;而我也会为Gumroad倾注一生的心血,直至去世。

然而,这一切都没有发生。

如今的我,看上去可能很令人羡慕——运营着一家已经实现盈利,只需要低维护并不断发展着的软件公司,为一群可爱的客户提供服务。然而这些年过去,我认为自己失败了——最低谷时,我不得不裁掉75%的员工,其中包括我最好的朋友。

很多年后我才意识到,一开始我就被误导了。一路走到今天,我不再感到羞耻,但很长一段时间当中,我是羞耻的。

我的这段旅程,是这样开始的。

周末的小点子,让我拿了融资

Gumroad背后的想法很简单:创作者无需开门店,只需通过简单、快速的链接,就可以将产品直接销售给他们的观众。

某个周末,我冒出了这个点子,当即创立了Gumroad,并在周一上午把它发布到了HackerNews(计算机黑客和创业公司的新闻网站),当天就有超过5.2万的人访问了Gumroad,反响大大超出我的预期。

那年晚些时候,我离开了Pinterest,把Gumroad视作今生的事业。

几乎同一时间,我从顶级的天使投资人和VC那里融到了110万美元,包括Max Levchin、Chris Sacca、Ron Conway、Naval Ravikant,以及Collaborative Fund、Accel Partners和FirstRound Capital。几个月后,我又融到了700万美元,领投方是顶级风投机构Kleiner Perkins Caufield&Byers(KPCB)的Mike Abbott。

一时间,我感觉自己站在世界之巅,整个世界开始注意到我。当时我只有19岁,独自创办了一家公司,有三名员工,账面上有800多万美元。

我壮大了团队,并专注在产品上,数字也开始每月增长。到了某个节点,数字就停滞了。

为了维持公司运转,我解雇了75%的员工,包括我最好的朋友,这实在太糟糕了。但我告诉自己,一切都会好起来的——产品会继续增长,公司以外的人甚至都不会知道这个情况。

但TechCrunch听到了裁员的风声,发布了一篇文章《初创企业Gumroad身陷裁员重组风波》。忽然之间,全世界都知道我失败了。

之后一周的时间,我不去管公司的网络支持,不对客户的担忧做任何回应。不少客户依赖我们的平台开展业务,他们在想是否应该换平台了;一些我们最喜爱、最成功的创作者也离开了我们。这个事情很伤,但我不怪他们,他们只是试图将业务上的风险降到最低。

所以,到底出了什么问题?问题又是什么时候出现的?

“攻城”失败,放手一博

我们从数字开始说。这是裁员前的月度处理量:

从数据上看,你能分别出哪些数据属于哪个阶段吗?我分辨不出来。

有几年时间,我们有销售团队,之后没有了。你能看出这一转变的时间节点在哪吗?我看不出来。

不管你的产品有多棒,新功能推得有多快,你所在的市场,才是决定企业增长的主要因素。

不管Gumroad状况如何,每个月几乎都以大致相同的速度增长,因为是市场决定了企业的增速。

我不再让自己假装在产品上很有远见卓识,也不再去尝试创立一家独角兽企业,我只专注于如何让Gumroad变得更好,更好地为现有的创作者提供服务。因为他们,才是让Gumroad活下来的人。

创造价值 vs 获取价值

在多年前的一场CEO峰会上,我心中的英雄比尔盖茨登台。有人问他,如何看待以下观点:世界上有很多有价值的东西,但人或企业只能获得很小一部分;另外,微软已经是一家巨头企业,但与微软对世界和人类带来的总体影响相比,微软本身又显得微不足道。

比尔回答:“当然,但所有的公司都是如此,对吗?它们创造了一些价值,只成功获取了其中很小一部分。”

我现在更专注于创造价值,而不是获取价值。我仍然想要尽可能大的影响力,但我无需以营收和估值的形式,来创造或获取这种影响力。

举个例子,奥斯汀·奥尔雷德( Austen Allred)从Gumroad售书起家,如今已经为自己的初创企业Lambda School融到了4800万美元。

Gumroad的前员工也开始创业了;有数十家公司招聘了我们的前员工,之后公司状况得到了极大改善。最重要的是,我们一些产品上的点子,比如信用卡表格和内联结账体验,在全网得到迅速应用,这对于每个人(包括从未使用过Gumroad的人)来说,互联网变成了一个更好的地方。

Gumroad的规模或许很小,但影响力却很大。我们的创作者已经通过Gumroad获得了1.78亿美元的报酬,随之而来的,是这种影响所带来的影响力,以及这些创作者在为其他人创造机会时,所带来的新机会。

大胆公开财务状况

我也找到了其它创造价值的方法。裁员之后,我没有和任何人谈论过Gumroad。离开旧金山之后,我觉得自己与创业圈几乎完全失联。

为了重新与创业圈互动,我考虑过公开Gumroad的财务状况。这样一来,其它公司创始人可以从我们的错误中吸取教训,利用我们的数据做出更好的决策。

那些寻求风投的初创企业不会这么做,这很吓人。但是,我们不再是这类企业,所以更轻松地分享这些信息。我们已经盈利,某个月份没有增长,这一点也不会改变。因此,从2018年4月起,我开始公布月度的财务报告。

讽刺的是,接触我们的投资人反而变多了,也有更多的人想为Gumroad出一份力。

我们转移了关注点后,创作者与我们的距离也更近了。他们也没有被Gumroad的实际规模吓到,反而更加忠诚。感觉好像我们是在一起努力,以我们热爱的方式谋生。

很快,我们计划把整个产品进行开源,任何人都可以设置自己的Gumroad版本,并出售想要出售的内容,无需我们成为中间人。

2018年,我们还为包括波多黎各飓风救灾等进行了捐赠,总共超过2.3万美元(占利润的8%)。

成功,不是非黑即白

多年来,我唯一的成功标准就是创办一家独角兽企业。现在我意识到,这是一个可怕的目标。这完全是个武断的想法,不能准确地衡量影响力。

我不是在为失败找借口,假装没失败,或者假装失败的感觉很好。每个人都知道创业公司的失败率极高,特别是那些有风投支持的初创企业;但如果达不到目标,你仍然会感觉糟糕。

我失败了,但在很多其它事情上,我也成功了。Gumroad用1000万美元的风投资金,为创作者实现了1.78亿美元的收入(并且还在增加数量)。如果没有融资压力,我们只专注于为客户打造最好的产品。最重要的是,能够在营收以外创造价值,这令我十分开心。

我现在认为自己“成功”了。虽然不完全符合预期,但我认为现在的事情很重要。

那么,我起初一心想创办独角兽企业的这个想法,是从何而来的呢?我想,这是从一个崇拜财富的社会继承而来的。比尔盖茨是我心中的英雄,他也是这个世界上最富有的人,我认为这两件事绝非巧合。自从我记事以来,我就把“成功”等同于财富。如果听到有人说“那个人很成功”,我不一定会认为他在改善周围人的福祉,但一定会认为他找到了赚大钱的方法。

财富,可以作为改善人们福祉的衡量标准,就像比尔盖茨,他为慈善事业上投入巨资。但是财富并不是衡量成功的唯一方法,也不是最好的方法。

想创办下一个微软,这没有任何问题。我个人认为,亿万富翁不是恶魔,我也会希望自己未来能成为亿万富翁。

但不管未来是更好还是更坏,我现在就在这样一条路上了——不去打造独角兽企业。

有很多人喜欢着Gumroad,Gumroad是属于我的。

本文来自微信公众号:投中网(ID:China-Venture),编译:曹玮钰,来源:Medium

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